科学家的故事:圣乔其——发现维生素C的人

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维生素C又名抗坏血酸,是一种维生素。坏血病是几百年前就知道的疾病,但是,由于以前人们并不清楚坏血病发生的原因,所以它一直都被当作是一种不治之症。

科学家的故事:圣乔其——发现维生素C的人插图

圣乔其

坏血病开始的时候症状是四肢无力、精神消退、烦躁不安,做任何工作都易疲惫,皮肤红肿。病人觉得肌肉疼痛、精神抑郁。然后他的脸部肿胀、牙龈出血、牙齿脱落、口臭。最后是严重疲惫、腹泻、呼吸困难、骨折、肝肾衰竭而致死亡。

这种病最早是在海上航行的船上发现的。因为早年的航海人员在航海的时候没有新鲜的蔬莱和水果,大都是吃面饼、鱼和威肉。1734年,在开往格陵兰的海船上,有个船员得了严重的坏血病,当时这种病无法医治,其他船员只好把他抛弃在一个荒岛上。待他苏醒过来,用野草充饥,几天后他的坏血病竟不治而愈了。

英国著名探险家库克船长最为人称道的是他控制了可怕的坏血病。每次航行靠岸时,库克都命令船员上岸购买水果蔬莱及绿色植物来补充营养。他在1768年到1780年间三次远航太平洋,他的船员有些生病,但是没有一人丧生于坏血病。而与他同时许多其他探险船队中,坏血病依然猖獗。库克防治坏血病的贡献,使得伦敦皇家学会选他为会员。

但是那时的人们根本不知道,其实治疗坏血病的就是维生素C,在新鲜的蔬菜和水果中,富含这种维生素。发现维生素C的是匈牙利的科学家圣乔其( Albert Szent Gyorgy)。

1893年9月16日,圣乔其出生于匈牙利布达佩斯的一个著名科学家的家族中。但是起初,他自己并不是一个才华出众的学生,后来慢慢地他的才华逐渐显露出来,在中学毕业时他获得了最高荣誉。第一次世界大战初期,圣乔其是在奧地利军队中度过的,他曾英勇而受勋,不过他觉得战争没有意义故而又重新学习。

24岁时,他在布达佩斯大学攻读解剖学,获得了医学博士学位。后来他又到了英国学习,并于1927年在剑桥大学获得哲学博士学位。

1928年的时候,圣乔其在实验室中成功地从牛的副肾腺中分离出1克纯粹的维生素C。他也因为堆生素C和人体内氧化反应的研究获得1932年的诺贝尔生理学或医学奖。1928年他发表论文,确定维生素C的化学分子式是C6H8O6.1929年他到美国 Rochester minnesota的Mayo医院做研究,附近的屠宰场免费供给他大量的牛副肾,他从中分离出25克的维生素C。他将一半提炼出纯粹的维生素C送給英囯的糖类化学家哈沃斯进行分析工作。可是那时技术尚不成熟,哈沃斯没有能确定维生素C的结构。

1930年圣乔其回到匈牙利,发现匈牙利的辣椒中含有大量的维生素C。他成功地从中分离出1公斤纯粹的维生素C,并再送一批给哈沃斯继续分析。1932年,美国匹兹堡的化学家 Charles King从圣乔其的一名学生那里得知他所鉴定的物质就是维生素C,就抢先在Nre杂志上发表这个结果。

但是最终,因为圣乔其对维生素C和人体内氧化反应的研究,1937年的诺贝尔生理学或医学奖还是颁给圣乔其,而不是King。哈沃斯因为测定了维生素C的正确化学结构,并且用不同的方法制造出维生素C,而获得了1937年的诺贝尔化学奖。最后,圣乔其和哈沃斯决定将维生素C命名为抗坏血酸,因为它能够治疗坏血病。

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